El frailecillo tiene el pico fluorescente, y no lo sabA�amos

El frailecillo atlA?ntico tiene un pico fascinante, colorido y hermoso, y quizA? algo grotesco. Un atributo que lo hace A?nico y reconocible, pero que, inesperadamente, guardaba un as bajo la manga: tambiA�n es fluorescente. Un detalle que la moderna ornitologA�a ha pasado por alto hasta que por a�?pura casualidada�? -como reconoce el descubridor del hallazgo, el britA?nico Jamie Dunning- se ha comprobado que las bandas amarillas de su pico son luminiscentes ante la luz ultravioleta.

El vistoso pico de un frailecillo tal y como lo verA�a un ser humano A�Wild On

El vistoso pico de un frailecillo tal y como lo verA�a un ser humano A�Wild On

Todo aconteciA? un dA�a del pasado enero en el laboratorio de este investigador de la Universidad de Nottingham, cuando se le ocurriA? proyectar una luz ultravioleta en uno de los ejemplares que manipulaba. a�?Entonces las dos franjas amarillas en el pico del frailecillo, llamadas laminillas y cere, se iluminaron como una luciA�rnagaa�?, relata el autor, que viviA? la experiencia a�?con verdadero asombroa�?. Este ornitA?logo se habA�a planteado si los frailecillos tenA�an picos fluorescentes, como su pariente el mA�rgulo empenachado, y la respuesta fue inmediata y contundente.

Pico del frailecillo con bandas fluorescentes, tal y como lo verA�an las aves, capaces de ver el ranto ultravioleta A�Jamie Dunnin via CBC

Pico del frailecillo con bandas fluorescentes, tal y como lo verA�an las aves, capaces de ver el espectro ultravioleta A�Jamie Dunnin via CBC

A?Para quA� sirve un pico asA�?

Aunque Dunning cientA�ficamente sabe que el efecto fluorescente se debe a algo presente en esas partes del pico que absorbe la luz ultravioleta y la devuelve como una luz brillante, confiesa que a�?no estA? claro que es a�?ese algoa�� que produce el fenA?menoa�?.

Por otro lado, tambiA�n asume que esa fluorescencia debe tener alguna funciA?n, pero reconoce que aA?n no sabe para quA�. Aunque sA� descarta que sea utilizado como un faro en la noche ya que las ondas de luz ultravioleta no estA?n presentes en la oscuridad y entonces otros ejemplares de la especie no podrA�an ver los picos brillar mA?s allA? del ocaso. EstA? por ver tambiA�n si este brillo pudiera ser algA?n tipo de ornamento sexual, un indicador de salud y vigor en los machos. En cualquier caso, como explica el autor, a�?el pico del frailecillo se ha forjado durante generaciones, cientos y miles de aA�os de selecciA?n sexual. EstA?n pasando un montA?n cosas ahA� y esa es la razA?n por la que es tan bonito y coloridoa�?.

VisiA?n tetracromA?tica

Aunque los humanos acabamos de descubrir que los picos de los frailecillos brillan bajo la luz ultravioleta, para las aves no serA�a una novedad, ya que ellas sA� ven la luz ultravioleta. La visiA?n humana solo permite ver un espectro cromA?tico que es una mezcla de luz roja, azul y verde, pero los pA?jaros pueden ver un cuarto color. Es lo que se conoce como visiA?n tetracromA?tica. Y es que las aves, como muchas otras especies, no ven el mundo como nosotros, y perciben colores y tonalidades que escapan a la visiA?n humana.

Estas seA�an la gafas que de manera divertida ha diseA�ado el autor para comprobar si el pico es fluorescente en ejemplares vivos A�Jamie Dunning vA�a CBC

Estas son las gafas que de manera divertida ha diseA�ado el autor para comprobar si el pico es fluorescente tambiA�n en ejemplares vivos A�Jamie Dunning vA�a CBC

Una de las curiosidades de este hallazgo es que el Dunning ha observado la fluorescencia A?nicamente en frailecillos muertos. Para descartar que la luminiscencia sea causada por procesos de descomposiciA?n de la materia del pico, Dunning se ha embarcado en una nueva investigaciA?n. TratarA? de demostrarlo en ejemplares vivos (ya ha diseA�ado una simpA?ticas gafas para proteger los ojos de los frailecillos), y buscarA? respuestas sobre las causas de la fluorescencia y su funciA?n. Este estudio serA? publicado prA?ximamente con cientA�ficos de la Universidad de New Brunswick, y lo que es seguro es que arrojarA? mA?s luz aA?n sobre el luminiscente y colorido pico del frailecillo.

Pero a parte de estas interesantes curiosidades, no debe perderse de vista que segA?n el A?ltimo informe de BirdLife sobre el estado de las aves en el mundo 2018, la sobrepesca y el cambio climA?tico han reducido la disponibilidad de alimento de esta especie, y la clA?sica imagen de su pico rebosante de peces podrA�a pasar a ser una rareza. Por todo ello, estA? considerado a�?Vulnerablea�?.

Lo que el ojo humano no percibe

El ojo humano no es capaz de percibir una tonalidad de colores que solo es capaz de reproducir la luz ultravioleta, aquella zona del espectro electromagnA�tico cuya longitud de onda se sitA?a entre los 100 y los 400 nanA?metros. Un mundo fascinante que se revela A?nicamente para las especies con una visiA?n adaptada a ese rango lumA�nico. Esta visiA?n es comA?n, sin embargo, en el reino animal. Por ello, muchas especies de aves muestran patrones ultravioletas en los ornamentos del plumaje que son invisibles para el ojo humano. Por ejemplo, el herrerillo comA?nA�macho tienen un parche en la coronilla que refleja el ultravioleta, el cual se exhibe en el cortejo con ciertas posturas y elevando las plumas de la nuca. En elA� picogrueso azul macho, un pA?jaro de NorteamA�rica, el hecho de tener el plumaje azul mA?s brillante y corrido hacia el ultravioleta le permite mantener territorios mA?s extensos con abundantes presas, y consiguir A�alimentar a sus crA�as mA?s frecuentemente que otros machos. En el caso del mirlo comA?n, aunque la intensidad del naranja de su pico es el factor principal de elecciA?n que hace la hembra, esta responde mA?s fuertemente a machos con picos buenos reflectantes de la luz ultravioleta. Pero este espectro lumA�nico tambiA�n es A?til para la alimentaciA?n: el cernA�calo comA?n es capaz de localizar visualmente los rastros de orina de los roedores para darles caza.

Como verA�amos a esta ave (izquierda) y como la verA�a un ejemplar de su especie (derecha)

CA?mo verA�amos a esta ave (derecha) y cA?mo la verA�a un ejemplar de su especie (izquierda)

En el reino vegetal, ciertas flores han desarrollado manchas de coloraciA?n que indican a los insectos el camino hacia el polen o el nA�ctar, solo visibles por los insectos que perciben la luz ultravioleta. Asimismo hay especies de mariposas que poseen patrones de color ultravioletas a��imperceptibles para el ojo humano-, pero que si pueden ser diferenciados por otras mariposas.

Se sabe tambiA�n que los escorpiones tienen la capacidad de ser fluorescentes en la oscuridad. Su exoesqueleto posee una sustancia que convierte la luz ultravioleta de la luna y la estrellas en un brillante azul-verdoso perceptible para los de su especie, y cuya funciA?n serA�a ayudarles en su visiA?n nocturna. Los insectos palo, miriA?podos y saltamontes tambiA�n brillan bajo la luz ultravioleta.

Uno de los descubrimientos mA?s recientes en esta lA�nea es la primera rana conocida fluorescente, la rana punteada. Esta especie de SudamA�rica a la luz del dA�a es de color verde relativamente discreto, con tonos entre el amarillo y el marrA?n, y con puntos rojos oscuros. En cambio, cuando anochece, parece emitir una luz entre verde y azul (visible para los humanos si se utiliza una linterna de luz ultravioleta). No en vano, se cree que pueden existir otras 250 ramas mA?s con caracterA�sticas similares, incluyendo piel traslA?cida.

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